Le canotier vient de l’espagnol canoa, qui signifie : petit bateau. Il a d'abord été mis à la mode par les amateurs de canotage.
Puis, avec l'arrivée du music hall, on a beaucoup vu le canotier sur des célébrités comme Fred Aster ou Maurice Chevalier. Le canotier était un chapeau exclusivement masculin, avant que les femmes ne se chargent de lui donner toute l'élégance et le romantisme, que l'on retrouve encore dans les défilés de mode. Coco Chanel en a fait sa marque de fabrique, à une époque ou la mode se voulait aux chapeaux, extravagants et volumineux, ornés de plumes et de froufrous. Le canotier bénéficie toujours de cette image de chapeau champêtre et ancien.

Aujourd’hui, le canotier se porte légèrement sur le côté, incliné vers l'avant du visage. Cela lui donne tout de suite un côté moderne.